jueves, 5 de febrero de 2009

Titanoboa: serpientes gigantes y paleoclimatología

El Paleoceno no sólo era el alba de los mamíferos, y el de las aves del terror, también lo era el de serpientes gigantes que vivían en el clima tropical de épocas remotas.

Se trata de la Titanoboa cerrejonensis. Los científicos estiman que la serpiente vivió hace 58 a 60 millones de años y medía alrededor de 13 metros de largo. El gigante, que fue encuentrado en el noreste de Colombia, deja enanos a las modernas pitones y anacondas, que generalmente no superan 6 ó 6.5 metros y se sabe que son lass mayores serpientes vivas. Dado que las serpientes son de sangre fría, a diferencia de los seres humanos, necesitan el calor de su entorno para activar su metabolismo, los investigadores sugieren que en aquel momento, la temperatura de la región ha de haber tenido que ser de 30 a 34 grados Celsius para que la serpiente sobreviviera. La mayoría de las grandes serpientes vivas en la actualidad, habitan en América del Sur y sudeste asiático, donde las altas temperaturas les permitan crecer a tamaños impresionantes.

"Hemos tomado la serpiente y la convertimos en un termómetro gigante", dice Jason Jefe, paleontólogo de la Universidad de Toronto en Canadá, que dice que "casi gritó" cuando vio por primera vez el tamaño de los fósiles descubiertos: vértebras y costillas individuales en un tajo abierto en las minas de carbón de Cerrejón. Las estructrua de las vértebras sugiere que la serpiente está estrechamente relacionado con la boa constrictor, llevando al equipo a nombrar la especie Titanoboa cerrejonensis, o "boa titánica de Cerrejón». Al comparar las formas y tamaños de las dos vértebras mejor conservados, con la de las serpientes actuales, los investigadores calcularon que Titanoboa fue de 12,8 metros de largo y pesó alrededor de 1.135 kilogramos.

Harry Greene, un biólogo evolutivo en la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York, pese a no haber participado en la obra, dijo: "Creo que tenemos la serpiente más grande del mundo. Es realmente espectacular."


Una vértebra de una moderna Anaconda (a la izquierda) y una vértebra de la Titanoboa (a la derecha), nos dan una mejor idea del tamaño de este coloso ofídico.

En base al tamaño de la Titanoboa, el equipo calculó cuánto calor de los trópicos debe tener habido hace 58 a 60 millones de años, en el período conocido como el Paleoceno. La temperatura media anual tendría que ser al menos de 30-34 grados centígrados para apoyar el metabolismo de la serpiente, concluyen los investigadores en el informe Nature. Este rango coincide con las estimaciones previas de los modelos climáticos Paleoceno, en base a las concentraciones altas de dióxido de carbono atmosférico. Los resultados apoyan la idea de que la diferencia de temperatura entre el Paleoceno superior trópicos y las regiones en latitudes fue tan grande como lo es hoy, a pesar de las altas latitudes, que eran mucho más cálidas durante ese tiempo. Esto contrarresta la llamada "hipótesis del termostato", que predice que las temperaturas tropicales se quedarían bastante estables incluso cuando otras partes del mundo se calientan.

El estudio ofrece una "pieza muy grande de evidencia" a los investigadores que trataban de estimar el clima del Paleoceno, dice Lisa Sloan, una científica ambiental en la Universidad de California, Santa Cruz. Pero Greene advierte que el equipo ha basado sus cálculos de temperatura en el mayor tamaño conocido de una anaconda actual, que el estudio sitúa en 7 metros. Este número es "muy conservador" ya que podría ser tan larga como 11 metros. Greene dice que la temperatura más baja es la estimación correspondiente para el clima de los trópicos del Paleoceno.

Fuente: Nature.

E ilustración infaltable de HodariNundu:


Juvenile Titanoboa by ~HodariNundu on deviantART

8 comentarios:

El Noasaurus. dijo...

Fuuuu!!! Que cacho de bicho diria mi vecino! Esta serpiente vivio justamente cuando tambien existian las mayores hormigas!

Estas hormigas llegaron a semajante tamaño, si es que no me equivoco, porque habia más oxigeno.

Dinorider d'Andoandor dijo...

ah, ya! te habías referido al Mino y a esta preciosa boa, no?


recuerdo haber visto reportes de anacondas de hasta 12 peor supongo no los consideraron por no haber tendio una demostración con todas las de la ley

por cierto la vértebra que sale al costado de la boa gigante no es muy chica para ser de anaconda? me recuerda cuando hacian posar a los hobbits con Gandalf para hacerle ver más alto a éste y más chatos a los otros.


bueno ver que los devianartistas sean rápidos

guanlong dijo...

Entonces los mamíferos lo tuvieron muy dificil en esos primeros millones de años tras la extincion masiva, gastornis, pristichampsus, las hormigas gigantes formicidium que menciona Noasaurus y ahora esta serpiente gigante!!

Darkrosalina dijo...

Una criatura magnífica, sí señor.

Lo que me pregunto es que comería este bicho? A principios del eoceno todos los mamíferos que había eran muy pequeños y ninguno habría obligado a un ofidio a alcanzar esas dimensiones impresionantes. ¿Cazaría cocodrilos?

Dinorider d'Andoandor dijo...

Darkrito, en sudamérica no era como en Europa, acá había tortus y cocos (o caimanes) grandotes en esa época, los han encontrado en esa misma formacion

supongo que habrán preferido carne reptiliana

Chico Troodon dijo...

Uy perdón por la tardanza:

* Noa: Mmmm... sobre el oxigeno no estoy seguro. Creo que había oxígeno en épocas más tempranas, como en la de los insectos gigantes, como la Megapneura. =)

* Dinorider: Desde octubre se la conocía, pero solo como serpiente gigante de Colombia, ahora ya le han puesto nombre científico e investigado más como vemos. Ahora recuerdo que en Mundo Paleolítico también hicieron la misma comparación con un mega-ofidio conocido por entonces.

* Darkro: Sí, los adultos debían comer cocodrilos y tortugas... ¿pero que tal las crías? Ellas sí hubieran comido algo de mamíferos ¿no crees?

El Noasaurus. dijo...

Ok, eso del oxigeno lo suponia, ya que, como sabras, las hormigas respiran a traves de poros en la piel, que envian el oxigeno al interior del cuerpo a traves de conductos. No tienen que ser muy largos, porque sino, la hormiga se ahoga. Si es que hay más oxigeno, los conductos se pueden hacer más largos, y por lo tanto las hormigas, más grandes.

Darkrosalina dijo...

Sí, las crías quizá cazasen los pequeños mamíferos de la época, o ranas y peces. No sería la primera serpiente que caza pescado.

Dino, creo que estás pensando en algo como la Cobra real, ¿no?